Knowing Neurons
¿Sabías que…?Aprendizaje y memoria

Eternamente joven: La historia del paciente H.M.

Artículo original: Forever young: the story of patient H.M,  Kate Fehlhaber

Traducido por Elisa Hernández

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«¿Sabes lo que hiciste ayer?» pregunta el médico.

«No, no lo sé,» responde el paciente.

«¿Qué tal esta mañana?»

«Ni siquiera recuerdo eso.»

«¿Podrías decirme qué almorzaste hoy?»

«Si soy sincero, no lo sé.»

«¿Qué crees que harás mañana?» pregunta el médico.

«Cualquier cosa que sea provechosa,» responde el paciente.

Henry Molaison, conocido en el mundo como el Paciente H.M., es quizás el paciente mas conocido en la historia de la neurociencia. Su grave amnesia y deficiencias de memoria fueron estudiadas por mas de 50 años, ayudando a establecer muchos de los principios fundamentales de la formación y el mantenimiento de la memoria en el cerebro.
Cuando Henry era joven, sufría de epilepsia severa, y sus médicos decidieron extirpar las áreas cerebrales causantes del problema para tratar de mejorar su calidad de vida. Estas incluyeron partes de ambos lóbulos temporales mediales, que contienen el hipocampo, la amígdalay el giro parahipocampal adyacente. Los resultados de esta cirugía altamente experimental se consideraron un éxito ya que redujeron significativamente el número de convulsiones que Henry padecía. Sin embargo, la cirugía produjo consecuencias inesperadas en su comportamiento. Henry no podía crear nuevos recuerdos. La amnesia de Henry fue bastante impactante. Henry no podía recordar nada de lo que ocurrió en su vida durante los dos años anteriores a la cirugía, aunque el resto de sus recuerdos autobiográficos y episódicos de la infancia permanecieron intactos. Sorprendentemente, Henry se olvidaba con quién hablaba después de solo unos pocos minutos entrada la conversación. Para Henry, era como si el tiempo se hubiese detenido cuando cumplió los 25 años, pero sabía que algo estaba mal y describía su estado como «el despertar de un sueño.»


A pesar de sus deficiencias de memoria, sus habilidades intelectuales así como su personalidad permanecieron inalteradas. Además, la cirugía solo trastocó el funcionamiento de algunos tipos de memoria. Por ejemplo, el médico le pedía a Henry que trazara una línea entre dos bordes de una estrella de cinco picos mientras miraba su mano y la pagina a través de un espejo, una tarea difícil para un principiante. Aunque no estaba consciente de haber realizado esta tarea antes, Henry mejoraba cada vez que la hacía. Claramente, Henry era capaz de aprender nuevas habilidades motoras a través de la práctica repetida, ¡aún sin tener recuerdo alguno de haber realizado la tarea antes! En otras palabras, su aprendizaje motor y su memoria procedimental permanecieron intactos.

El análisis minucioso de los cambios postquirúrgicos de Henry aceleró nuestro conocimiento del cerebro. En la época de su cirugía, se creía que el funcionamiento de la memoria estaba repartido por todo el cerebro. Esta teoría fue rápidamente reevaluada: La cirugía de Henry proporcionó las primeras pruebas definitivas de que la memoria episódica es una función cerebral precisa, independiente de otras funciones cognitivas tales como la inteligencia general y el aprendizaje motor, e identificó al lóbulo temporal medial como importante para la memoria.

Henry realmente se entregó a la ciencia. Después de su fallecimiento en 2008, su cerebro fue congelado y científicos del Observatorio cerebral en la Universidad de California en San Diego lo seccionaron en 2.400 cortes del grosor de una hoja de papel, que luego fueron fotografiados y recombinados digitalmente para crear un modelo tridimensional del cerebro de Henry. Más de 50 años después de esta cirugía, ¡las imágenes mostraron que todavía quedaba una gran parte del hipocampo intacto!

“Más de 50 años después…todavía quedaba una gran parte del hipocampo intacto!”

Asimismo, se extirparon inadvertidamente otras regiones anatómicas que no estaban explícitamente previstas durante la cirugía, lo que sugiere que estas regiones, además del hipocampo son importantes para la memoria. En particular, la corteza entorrinal, una estación de relevo entre el hipocampo y el resto del cerebro, fue completamente retirada del cerebro de Henry, creando la posibilidad de que esta región jugara un papel importante en las deficiencias de memoria de Henry.

«El estudio de H. M. […] se establece como uno de los grandes acontecimientos en la historia de la neurociencia moderna,» dijo el Dr. Eric Kandel, neurocientífico en la Universidad de Columbia (Nueva York, EE.UU.). «Abrió paso al estudio de dos sistemas de la memoria en el cerebro, el explícito y el implícito, y estableció los cimientos para todo lo que vino después, el estudio de la memoria humana y sus trastornos.»

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Escrito por Kate Fehlhaber
Imágenes adaptadas de Wikipedia y clinicalpsychreading.blogspot.com
Traducido por Elisa Hernández

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Forever Young: The Story of Patient H.M.
Referencias

Annese, Jacopo, Natalie M. Schenker-Ahmed, Hauke Bartsch, Paul Maechler, Colleen Sheh, Natasha Thomas, Junya Kayano, Alexander Ghatan, Noah Bresler, Matthew P. Frosch, Ruth Klaming, and Suzanne Corkin. “Postmortem Examination of Patient H.M.’s Brain Based on Histological Sectioning and Digital 3D Reconstruction.” Nature communications 2014, no. 13010 (2018):

Squire, Larry R. “The Legacy of Patient H.M. for Neuroscience.” Neuron: 6-9.


Autora

Kate Fehlhaber

Kate se graduó del Scripps College en el 2009 y obtuvo una licenciatura en Neurociencias, completando el programa celular y molecular con honores. Durante su licenciatura, estudió la plasticidad a largo plazo en modelos de la enfermedad de Parkinson en un laboratorio de neurobiología en la Universidad de California, Los Angeles (UCLA). Ella continuó esta investigación como mánager de laboratorio hasta entrar en el programa doctoral de la Universidad del Sur de California (USC) en el 2012, para luego transferirse a UCLA en el 2013. Ella completo su doctorado en el 2017, y enfoco su investigación en poder comprender la comunicación entre las neuronas de los ojos. Kate fundó Knowing Neurons en el 2011, y su pasión por la comunicación científica creativa ha seguido creciendo.

Author

  • Kate Fehlhaber

    Kate se graduó del Scripps College en el 2009 y obtuvó una licenciatura en Neurociencias, completando el programa celular y molecular con honores. Durante su licenciatura, estudió la plasticidad a largo plazo en modelos de la enfermedad de Parkinson en un laboratorio de neurobiología en la Universidad de California, Los Angeles (UCLA). Ella continuó esta investigación como Mánejadora de laboratorio hasta entrar en el programa doctoral de la Universidad del Sur de California (USC) en el 2012, para luego transferirse a UCLA en el 2013. Ella completo su doctorado en el 2017, y enfoco su investigación en poder comprender la comunicación entre las neuronas de los ojos. Kate fundó Knowing Neurons en el 2011, y su pasión por la comunicación científica creativa ha seguido creciendo.

Kate Fehlhaber

Kate se graduó del Scripps College en el 2009 y obtuvó una licenciatura en Neurociencias, completando el programa celular y molecular con honores. Durante su licenciatura, estudió la plasticidad a largo plazo en modelos de la enfermedad de Parkinson en un laboratorio de neurobiología en la Universidad de California, Los Angeles (UCLA). Ella continuó esta investigación como Mánejadora de laboratorio hasta entrar en el programa doctoral de la Universidad del Sur de California (USC) en el 2012, para luego transferirse a UCLA en el 2013. Ella completo su doctorado en el 2017, y enfoco su investigación en poder comprender la comunicación entre las neuronas de los ojos. Kate fundó Knowing Neurons en el 2011, y su pasión por la comunicación científica creativa ha seguido creciendo.